El tejido epitelial está constituido por células fuertemente unidas y con escasa matriz extracelular que recubre de forma continua la superficie del organismo, también reviste sus cavidades, excepto las articulares, y tapiza el interior y exterior de los órganos. Descansa sobre una membrana basal y un tejido conectivo subyacente. La membrana basal es la asociación de la lámina basal con unas fibrillas colágenas; a su vez, la lámina basal es una especialización de la matriz extracelular, que se ubica entre el epitelio y el tejido conjuntivo subyacente. Las moléculas que la forman son sintetizadas, en forma conjunta, por las células epiteliales y las células conjuntivas subyacente. Por lo general, los tejidos epiteliales son avasculares y se nutren por difusión desde los vasos del tejido conectivo subyacente. Poseen una amplia multiformidad estructural, una marcada capacidad para renovarse y regenerarse, y además pueden desarrollar cambios morfológicos y funcionales de un tipo de epitelio a otro (metaplasia) cuando las condiciones del medio local se alteran crónicamente. También poseen diversas funciones: protección, lubricación, secreción, excreción, absorción, transporte, digestión, recepción sensorial, transducción, reproducción. Este tejido deriva de las tres hojas embrionarias: ectodermo, mesodermo y endodermo. Las distintas variedades de tejido epitelial pueden agruparse en dos tipos: el epitelio glandular y el epitelio de revestimiento.
Membrana Basal
Membrana Basal

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2.1.1 El epitelio glandular

El epitlio glandular está formado por células glandulares, especializadas en secretar sustancias. Las células glandulares pueden estar asiladas, como las que se encuentran intercaladas entre las células del epitelio seudoestratificado de bronquios y bronquilos, o agrupadas en órganos especiales llamados glándulas, que pueden ser unicelulares o pluricelulares.
Las glándulas unicelulares están constituidas por células secretoras aisladas, como ocurre con las células caliciformes que producen mucus y se encuentran dispersas en los epitelios de revestimiento de las vías digestivas y respiratorias. Tienen un promedio de vida de 2 a 3 días, ya que una vez que secretan el mucus degeneran y son renovadas a partir de células epiteliales indiferenciadas. Tienen un aspecto globuloso típico. También existen células aisladas que segregan hormonas. Ambas se diferencian, además de por el tipo de sustancia que segregan por el lugar de las células en que lo realizan, mientras que las primeras lo realizan por el borde apical, las segundas lo hacen a nivel del borde basal hacia los vasos sanguíneos del tejido conjuntivo que las rodean.Las glándulas multicelulares están constituidas por grupos de células especializadas en la secreción. Ellas pueden estar formando parte de diferentes órganos, como ocurre con las glándulas presentes en la pared de los tractos digestivos y respiratorios; o constituyendo verdaderos órganos independientes, que presentan la estructura típica de los órganos macizos. Estos órganos independientes o glándulas, tienen una particular histogénesis, su desarrollo es a partir de los epitelios de cubierta o revestimiento que le dan origen. El epitelio superficial se invagina y forma un cordón de células epiteliales que crece hacia el interior del tejido conjuntivo. En ocasiones este cordón celular mantiene el contacto con el epitelio de origen, diferenciándose en dos porciones: unidad secretora y conducto excretor, que constituyen el parénquima de las glándulas exocrinas; y en otros casos pierde el contacto con el epitelio superficial, por lo cual las glándulas endocrinas carecen de conducto excretor, diferenciándose su parénquima en cordones, acúmulos y folículos, que vierten el producto de su secreción, las hormonas, directamente hacia los capilares sanguíneos o linfáticos. Si la porción endocrina se encuentra inmersa en una masa exocrina, se dice que estamos en presencia de una glándula mixta.
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Las glándulas se pueden clasificar en:
  • Glándulas exocrinaso de secreción externa: que secretan sus productos hacia conductos que se vacían en el exterior del organismo (glándulas mamarias, sudoríparas y sebáceas) o en el interior de una cavidad (glándulas salivares y digestivas).Según el producto de secreción, pueden ser:
    • Glándulas mucosas: corresponde a una secreción rica en hidratos de carbono, llamada mucina. Tiene una consistencia viscosa con función lubricante o protectora
    • Glándulas serosas: secreción serosa: es una secreción acuosa, fluida, rica en proteínas de naturaleza enzimática
    • Glándulas seromucosas: producen secreciones mixtas, con viscosidad intermedia.
    Muchas de las proteínas secretadas por las glándulas exocrinas son enzimas.

Glándula exocrina
Glándula exocrina



Las glándulas sebáceas son unas glándulas productoras de sebo que se encuentran por todo el cuerpo asociadas a los folículos pilosos. Sólo las palmas de las manos y las plantas de los pies que no tienen folículos están desprovistas de glándulas sebáceas.
Las glándulas sebáceas constan de uno o varios lóbulos y tienen un tamaño inferior a un milimetro. Las más grandes se encuentran en la cara y en el cuero cabelludo y los pelos asociados a estas glándulas más grandes son finos y muy pequeños.
La glándulas sebáceas excretan un material graso, el sebo, por desintegración de las células productos. Este proceso recibe el nombre de secreción holocrina. El sebo humano contiene escualeno, colesterol, esteres de colesterol, esteres céreos y triglicéridos. Estos últimos son parcialmente hidrolizados a mono- y di-glicéridos por las enzimas bacterianas presentes en el canal folicular.
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La glándula mamaria es un órgano glandular ubicado en el pecho. Está formada por tejido conjuntivo, grasa y tejido que contienen las glándulas que pueden producir la leche materna. También se llama mama.
El cáncer de mama es el crecimiento desenfrenado de células malignas en el tejido mamario. Existen dos tipos principales de cáncer de mama, el carcinoma ductal—la más frecuente—que comienza en los conductos que llevan leche desde la mama hasta el pezón y el carcinoma lobulillar que comienza en partes de las mamas, llamadas lobulillos, que producen la leche materna. Se puede presentar tanto en los hombres como en las mujeres, aunque el cáncer de mama masculino es raro
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Las glándulas salivares desempeñan varias funciones: mantener constante la humedad en el epitelio de la boca, facilitar el paso de alimento mediante la lubricación con moco y realizar una digestión inicial del alimento que se ingiere. En los peces, la primera de estas funciones no es necesaria mientras que la lubricación se realiza a través de células calciformes situadas en el epitelio. En los animales terrestres encontraremos glándulas sencillas de tipo acinar. Las glándulas salivares están muy diversificadas y varían de una especie a otra.
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  • Glándulas endocrinas: no tienen conductos y vierten su secreción en la sangre a través de los capilares. Las secreciones de las glándulas endocrinas son siempre hormonas. La hipófisis, la tiroides o las glándulas suprarrenales secretan hormonas hacia la sangre.


Glándulas endrocrinas en el páncreas
Glándulas endrocrinas en el páncreas


La glándula pituitaria a veces se denomina la "glándula maestra" porque ejerce gran influencia en los otros órganos del cuerpo. Su función es compleja e importante para el bienestar general. La glándula pituitaria está dividida en dos partes, la parte anterior y la posterior.
La pituitaria anterior produce diversas hormonas:
  • Prolactina - La prolactina estimula la secreción láctea en la mujer después del parto y puede afectar los niveles hormonales de los ovarios en las mujeres y de los testículos en los hombres.
  • Hormona del crecimiento - del crecimiento estimula el crecimiento infantil y es importante para mantener una composición corporal saludable. En adultos también es importante para mantener la masa muscular y ósea. Puede afectar la distribución de grasa en el cuerpo.
  • Adrenocorticotropina - La adrenocorticotropina estimula la producción de cortisol por las glándulas adrenales. Cortisol se denomina una "hormona del estrés" porque es esencial para sobrevivir. Ayuda a mantener la presión arterial y los niveles de glucosa en la sangre.
  • Hormona estimulante de la tiroides - La hormona estimulante de la tiroides estimula la glándula tiroides para que produzca hormonas tiroideas, las cuales, a su vez, regulan el metabolismo del cuerpo, la energía, el crecimiento y el desarrollo, y la actividad del sistema nervioso.
  • Hormona luteinizante - La hormona luteinizante regula la testosterona en los hombres y el estrógeno en las mujeres.
  • Hormona estimuladora de folículos - Esta hormona fomenta la producción de espermatozoides en los hombres y estimula los ovarios para que suelten los óvulos en las mujeres. La hormona luteinizante y la estimuladora de folículos trabajan conjuntamente para permitir el funcionamiento normal de los ovarios o los testículos.
La pituitaria posterior produce dos hormonas:
  • Oxitocina - La oxitocina causa el reflejo de lactancia materna (eyección) y causa contracciones durante el parto.
  • Hormona antidiurética - La hormona antidiurética, también llamada vasopresina, se almacena en la parte posterior de la glándula pituitaria y regula el equilibrio de fluido en el cuerpo. Si la secreción de esta hormona no es normal, pueden producirse problemas entre el equilibrio de sodio (sal) y fluido, y también puede afectar los riñones de manera que funcionen deficientemente.
En reacción al exceso o deficiencia de las hormonas pituitarias, las glándulas afectadas por estas hormonas pueden producir un exceso o una deficiencia de sus propias hormonas. Por ejemplo, demasiada hormona del crecimiento puede causar gigantismo, o crecimiento excesivo, y una deficiencia puede causar enanismo, o sea muy baja estatura.
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El hipotálamo es la parte del arriba de la glándula pituitaria. Libera hormonas que inician o paran la secreción de las hormonas pituitarias. El hipotálamo controla la producción de hormonas en la glándula pituitaria por medio de varias hormonas "liberadoras." Algunas de éstas son: la hormona que libera la hormona del crecimiento, o GHRH (que controla la liberación de la hormona del crecimiento); la hormona liberadora de tirotropina o TRH (que controla la liberación de la hormona estimulante de la tiroides); y la hormona liberadora de corticotropina, o CRH (que controla la liberación de adrenocorticotropina). La hormona liberadora de gonadotropina (GnRH) le indica a la glándula pituitaria que produzca la hormona luteinizante (LH) y la hormona estimuladora de folículos (FSH), que son importantes para una pubertad normal.
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El timo es una glándula que se necesita en los primeros años para tener una función inmune normal. Es bastante grande inmediatamente después de que nace un niño y tiene un peso máximo cuando el niño llega a la pubertad, momento en que su tejido es reemplazado por grasa. La glándula del timo secreta hormonas llamadas humores. Estas hormonas ayudan a desarrollar el sistema linfoide o sistema inmune, que es el sistema que ayuda al cuerpo a tener una reacción inmune madura en las células para protegerlas contra la invasión de cuerpos invasores, tales como la bacteria.
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Los científicos aún están determinando cómo funciona la glándula pineal. Hasta ahora han descubierto una hormona producida por esta glándula: la melatonina. ésta puede parar la acción (inhibir) de las hormonas que producen la gonadotropina, la cual controla el desarrollo y funcionamiento de los ovarios y los testículos. También puede ayudar a controlar los ritmos del sueño.
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La tiroides es una pequeña glándula dentro del cuello, situada adelante de la traquea y abajo de la laringe. Las hormonas tiroideas controlan el metabolismo, que es la capacidad del cuerpo de desintegrar los alimentos y almacenarlos en forma de energía, y convertir los alimentos en productos de desperdicio, liberando energía en el proceso. La tiroides produce dos hormonas, T3 (llamada triyoditironina) y T4 (llamada tiroxina).
Los trastornos de la tiroides resultan de la deficiencia o exceso de la hormona tiroidea. Los síntomas del hipotiroidismo (deficiencia de hormona) incluyen pérdida de energía, reducción del ritmo cardíaco, resecamiento de la piel, estreñimiento y sensación de frío a todo momento. En los niños, el hipotiroidismo comúnmente conduce a un atraso en el crecimiento. Los bebés que nacen con hipotiroidismo pueden tener un atraso en el desarrollo y retraso mental si no se tratan. En los adultos, esta deficiencia muchas veces causa aumento de peso. Puede producirse un crecimiento de la tiroides o bocio.
El hipertiroidismo (exceso de hormona) puede resultar en bocio exoftálmico, o enfermedad de Grave. Los síntomas incluyen ansiedad, ritmo acelerado del corazón, diarrea y pérdida de peso. Es común que la glándula tiroides se agrande (bocio) y que haya una inflamación detrás de los ojos, la cual causa protuberancia de los mismos.
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El páncreas es una glándula grande situada detrás del estómago que ayuda al cuerpo a mantener niveles saludables de azúcar (glucosa) en la sangre. El páncreas secreta insulina, una hormona que ayuda a la glucosa a circular desde la sangre hasta las células donde se utiliza para obtener energía. El páncreas también secreta glucagón cuando el azúcar en la sangre está bajo. El glucagón le indica al hígado que debe enviar glucosa al flujo sanguíneo, la cual se almacena en el hígado en forma de glicógeno.
La diabetes, un desequilibrio en los niveles de azúcar en la sangre, es el principal trastorno del páncreas. La diabetes ocurre cuando el páncreas no produce suficiente insulina (Tipo 1) o el cuerpo es resistente a la insulina en la sangre (Tipo 2). Sin suficiente insulina para hacer que la glucosa circule a través del proceso metabólico, los niveles de glucosa en la sangre se elevan excesivamente.
En la diabetes Tipo 1, el paciente tiene que inyectarse insulina. En la diabetes Tipo. 2 puede ser que el paciente no necesite insulina, pudiendo a veces controlar los niveles de azúcar en la sangre con ejercicio, dieta y otros medicamentos.
El exceso de insulina causa una condición llamada hiperinsulismo (HI) que conduce a la hipoglucemia (deficiencia de azúcar en la sangre). La forma hereditaria, llamada hiperinsulismo congénito, causa hipoglucemia grave en la infancia. A veces se puede tratar con medicamentos pero, con frecuencia, se tiene que extraer quirúrgicamente parte o todo el páncreas.
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Cada glándula adrenal es, en realidad, dos órganos endocrinos. La parte exterior se llama la corteza adrenal. La parte interior se llama la médula adrenal. Las hormonas de la corteza adrenal son esenciales para sostener la vida; las de la médula no lo son.
La corteza adrenal produce glucocorticoides (tales como el cortisol) que ayuda al cuerpo a controlar el azúcar en la sangre, aumentar el consumo de proteína y grasa, y responder a factores estresantes tales como la fiebre, las enfermedades graves y lesiones. Los minerocorticoides (tales como la aldosterona) controlan el volumen de sangre y ayudan a regular la presión arterial actuando sobre los riñones para ayudarles a retener suficiente sal y fluido. La corteza adrenal también produce algunas hormonas sexuales, que son importantes para algunas de las características sexuales secundarias tanto en los hombres como las mujeres.
La médula adrenal produce epinefrina (adrenalina), la cual es secretada por los extremos de los nervios y aumenta el ritmo cardíaco, dilata las vías respiratorias para aumentar la cantidad de oxígeno y aumenta el flujo de sangre a los músculos, generalmente cuando la persona está asustada, emocionada o bajo estrés.
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2.1.2 El epitelio de revestimiento

El epitelio de revestimiento forma cubiertas resistentes y elásticas para revestir las superficies externas e internas del organismo. Cuando recubren cavidades serosas del organismo como las pleuras se denominan mesotelios, pero cuando recubren la parte interna de los vasos sanguíneos o linfáticos se llaman endotelios. Los epitelios de revestimiento se caracterizan por poseer muy poca matriz extracelular y sus células están fuertemente unidas por complejos de unión. Es un tejido que suele carecer de capilares sanguíneos, pero que, en ciertos casos, tiene terminaciones nerviosas. Poseen una alta tasa de renovación celular debido a la proliferación de las células progenitoras presentes y a una muerte celular continuada. Pueden poseer especializaciones celulares que les permiten ser receptores sensoriales y, según los organimos, desarrollar estructuras complejas como pelos, plumas o escamas. Suele clasificarse atendiendo al número de capas celulares que lo componen y la forma de la capa más apical. Estas capas pueden ser:
  • Epitelio simple o monoestratificado: está formado por una capa de células que pueden ser aplanadas o poliédricas. Normalmente revisten conductos internos como los conductos respiratorios, digestivos y sanguíneos. Existen al menos 2 tipos de células formando está única lámina epitelial: células glandulares secretoras de glicoproteinas y células especializadas en la absorción de componentes específicos desde el lumen intestinal hacia el estroma subyacente al epitelio. Las células que forman esta lámina epitelial se caracterizan por presentar una notable polaridad, tanto en la organización intracelular de sus organelos, como en la estructura de su membrana plasmática y en las especializaciones de las distintas superficies celulares
  • Epitelio estratificado: está compuesto por varias capas de células. Las de la capa más interna están en constante división y las de la capa más superficial se desprenden con facilidad, de manera que las nuevas células formadas empujan y sustituyen a las antiguas. Revisten las superficies externas del organismo o las que se comunican con el exterior, como la epidermis de la piel y los epitelios que recubren la boca, el ano, la vagina y la lengua.
  • Epitelio pseudoestratificado: está formado por una capa de células mucosas ciliadas, apesar de dar la impresión de que está formado por varias capas porque las células tienen distintas longitudes. Los bronquios , los bronquiolos, la uretra y la vejiga urinaria poseen este tipo de epitelio.

Los epitelios simples según la forma de sus células
Epitelio simple pavimentoso
Vaso sanguíneo de un ratón
Vaso sanguíneo de un ratón
Recibe el nombre de endotelio. Las células son muy aplanadas, tanto que los núcleos forman la zona más ancha de dicha capa, a modo de huevo frito. En cortes transversales presentan estructuras fusiformes donde el citoplasma aparece muy delgado y difícil de observar. Este tipo de epitelio se encuentra tapizando superficies implicadas en la difusión o transporte de gases (alveolos pulmonares), líquido tisular (mesotelio), sangre y linfa (endotelio). Forma los capilares, reviste el corazón y los vasos sanguíneos. Protege y permite el paso de sustancias.
Epitelio simple cúbico
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Las células son cúbicas. Reviste la superficie del ovario y tapiza los conductos de las glándulas y los túbulos renales. Puede tener actividad secretora o de absorción.
Epitelio simple prismático
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Las células son prismáticas, presentan unos salientes, las microvellosidades, que aumentan la superficie de absorción y entre ellas se encuentran células caliciformes que secretan mucus. Reviste parte del aparato digestivo. Interviene en la absorción.

Los epitelios estratificados según la forma de las células de su última capa
Epitelio estratificado pavimentoso
Corte histológico de mucosa de la porción vaginal del cuello uterino (exocérvix), revestida por epitelio pavimentoso plano estratificado (escamoso)
Corte histológico de mucosa de la porción vaginal del cuello uterino (exocérvix), revestida por epitelio pavimentoso plano estratificado (escamoso)
Se reconocen cuatro estratos: 1) estrato basal, formado por una sola capa de células con escaso citoplasma y núcleos hipercromáticos con su eje mayor perpendicular a la membrana basal; 2) estrato parabasal, formado por pocas capas de células poligonales con más citoplasma y núcleos centrales redondeados; 3) estrato intermedio, formado por varias capas de células con citoplasma abundante, claro (rico en glicógeno) y núcleos redondos centrales, similares a los del estrato parabasal; 4) estrato superficial, formado por varias capas de células aplanadas (escamosas) con núcleo central pequeño y retraído.
Este tipo de epitelio recubre la boca, el esófago, la vagina, la lengua, etc. Tiene función protectora.
Epitelio estratificado de transición
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Relajado parece estar formado por varias capas de células y distendido, por una. Recubre estructuras huecas, coma la vejiga urinaria. Sufunción es protectora.
Epitelio seudoestratificado
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Formado por una sola capa de células. Recubre los bronquios y bronquiolos, tiene cilios que al moverse empujan las partículas atrapadas en el moco hacia el exterior.
La piel y el revestimiento del tracto digestivo son epitelios sometidos a "uso y abuso", por este motivo sus células poseen una alta tasa de división celular: así pueden reemplazar las células que se mueren y se desprenden. Por ejemplo, la caspa está formada por células descartadas de la piel.


Referencias: